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楊楚楓

( 楓人風語) 電郵教父改變人類生活形態

世界名人网时事评论 美国楊楚楓          于 April 13, 2016 at 06:53:06:

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世界名人网讯 人類進入21 世紀已有16 年,如果上帝問一下我們,現今的生活方式、環境、習慣,跟上世紀來比較一下,有什麼特別不同之處呢?我想大家一定會異口同聲地説:跟外界聯絡時,有了一部手機,分分鐘可以發出電郵,來作溝通。而我們之所以有電郵,全仗世界上出了一個科學天才的「電郵教父」。可惜「電郵教父」剛剛在本月初3月5日,己因心臟病發逝世,享年74 嵗。

當日,谷歌公司副總裁兼首席互聯網顧問文特·瑟夫(Vinton G. Cerf)在推特網(Twitter)上確認了這一不幸消息。乍聞此惡耗,我內心也感到十分惋惜。74 歲離世,對於今個時代的人來說,是早一些。而對於「電郵教父」來說,更是太早、太早了!我真的感覺得是:天嫉英才!如果上帝可以讓他再多活上六年,達到80 歲時,更新穎快捷的生活品質,我們更可以捶手可得了!

這位千年一現的「電郵教父」,名叫湯姆林森(Ray Tomlinson),是美國一位電腦程式設計師。他在1971年研發並傳送出世上第一封電郵,且選用「@」符號去標示電郵地址,此通訊方式,隨著今時今日互聯網的上天入地的興起,更而發揚光大。世界「互聯網名人堂」(Internet Hall of Fame)曾形容他為私人和企業的溝通方式,掀起翻天覆地的革命,大大縮短了人與人之間的距離。

湯姆林森是在家中離世,死於心臟病發。湯姆林森1942年生於紐約州阿姆斯特丹市。幼年的湯姆林森對一切機械的運轉方式,都非常著迷。「在我還是個孩子的時候,我就喜歡把家裡的表或收音機等東西拆開,研究它們是如何工作的。於是,我在大學選擇專業時,很自然地便選擇了工程科。」他說。上世紀六十年代先於倫斯勒理工學院(Rensselaer Polytechnic Institute)攻讀電子工程,之後在麻省理工學院(MIT)獲得碩士學位。他在1967年加入波士頓的科研公司BBN,任職工程師,參與研究互聯網前身——美軍網絡ArpaNet的潛在用途。當時,ArpaNet屬新穎發明,電腦尚未流行,體積大得可佔據整個房間,用戶亦只能向使用同一主機的人交換訊息。湯姆林森對改善這方面的功能,尤其感興趣,湯姆林森於1971年發明了電子郵件(E-mail),他因此入選由被互聯網協會(ISOC)評選的首屆互聯網名人堂,美國《福布斯》雜誌曾對湯姆林森評價說:「對他個人來說,『@』只不過是一件小發明,但對整個世界來講,則無疑是一件偉大的發明。」

除了發明電子郵件外,他還參與制定了許多網絡協議,包括1974年為遠景網絡制定的TCP/IP協議。在1971年編寫新程式,讓電腦可透過ArpaNet傳送訊息,並想出使用「@」符號,來分隔收信人姓名及主機名稱,作為電郵地址格式,這標準一直沿用至今。「@」自此亦成為互聯網重要語言之一,在Twitter等社交平台中被廣泛應用。

湯姆林森當年測試程式試用時,送出世上首封電郵,首封電郵內容「可能是QWERTYUIOP」收發的兩部電腦,並排在同一房間內,僅透過ArpaNet連繫。他生前曾說,早已忘記當中內容,只是隨意打的一串字,「第一個訊息有可能是QWERTYUIOP,或是類似東西。當我很滿意它能運作時,我向同事們傳訊息,講解它的運作,它的第一個用途就是宣布其誕生。」至於為何選用「@」符號,湯姆林森稱純粹因它較少人用,而且代表「at」,是鍵盤上唯一「介詞」(preposition),可標示用戶屬哪一部主機。

是甚麼驅使他當年自發研究電郵?湯姆林森曾說是出於個人欲望,冀找到更方便有效的溝通方式,「電話是好,但必須有人在場接電話,那時沒留言信箱,也很少人負擔得起電話錄音機……我想找到方法,無需當事人在場也能傳出訊息,收信人可待有空時才讀取。」他曾指電郵實現了其理想溝通方式,但從沒想過在上世紀八十年代後期,個人電腦及互聯網一同興起時,它會一下子變得如此普及。他最初向同事展示其發明時,還要求對方保密,「別告訴任何人!我們受薪可不是為了做這個的。」時至今日,世界上每天傳送的電郵,多達2,000億封,電郵帳戶逾40億個。湯姆林森曾在個人網站寫道,電郵面世四十多年,使用方法沒太大變化,「唯一例外是以前只傳送純文字和沒有垃圾電郵。」

湯姆林森的成就屢獲表揚,在2012年登上互聯網協會的「互聯網名人堂」。其離世令科技界感惋惜,他所屬的雷神公司(Raytheon Company)發聲明悼念,「一個真正的科技先驅……他的工作改變了世界的溝通方式,儘管有如此成就,他依然謙遜、友善,慷慨付出其時間與天賦。」Google旗下電郵服務Gmail,亦在Twitter發文感謝他的貢獻。

香港資訊科技商會會長黃岳永對湯姆林森辭世感到十分可惜,認為他是互聯網先行者,並為後世留下重要遺產(legacy),「電郵可以做到store and forward(儲存及轉發),收咗都可以遲啲先睇,開創咗messaging on the internet(互聯網通訊)趨勢。」隨著手機即時通訊軟件冒起,黃岳永認為電郵重要性已不及從前,「依家電郵有好多都係垃圾,我作為用戶會傾向用WhatsApp呢類通訊軟件,好處就係處理得更快,反而收工先會一次過睇電郵。」不過,他指電郵暫難被其他科技取代,「叫你喺WhatsApp傳一個好大嘅檔案,就已經唔方便啦。」

如今,電子郵件改變了許多企業做生意的方式,也改變了成百上千萬的人購物和從事金融活動的方式,還成為了遠隔千里的家人之間經常保持聯繫的最佳途徑。美國《Darwin》雜誌認為,「電子郵件的發明毫不遜色於電話的發明。」倫斯勒理工學院(RPI)技術名人堂對他的評語是:「可以說,是湯姆林森在無意間改變了人們的溝通習慣,帶來了一個全新的交流工具。​



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