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被人遗忘的美国人-工作的穷人
刘见林          于 February 27, 2004 at 03:54:05:
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《工作的穷人:在美国所看不到的》(The Working Poor : Invisible in America) 大卫·史普勒(David K. Shipler)著,诺普夫公司(Knopf)2004年2月3日出版,精装本336页,定价25美元。

谈到美国,很多人总是倾向于认可一种“美国人例外论”(American exceptionalism)。比如,他们就认为,在美国不会象在其它的国家那样,有着穷人;在美国,穷人已被中产阶级取代,人人生活得富裕、幸福。但这其实是个神话。在当今的美国,有3,500万人仍然处于贫困中;更为重要的是,这3500万人中的大部分人是有着工作的,也就是说,这些人过的是“虽然每日辛勤工作但却朝不保夕”的生活!这对美国精神无疑是莫大的讽刺,因为在美国人的传统里,只要勤奋,就不该遭受贫穷。大卫·史普勒的《工作的穷人》一书所讲述的正是这些人的生活,以及他对该问题的探寻。

史普勒是前《纽约时报》的资深记者,本书是他在经过六年多的实地采访之后完成的,采访对象包括北卡罗来纳州四处流浪的雇农、新罕布什尔州的服装厂工人以及在洛杉矶饭店打工的非法移民……,其中有黑人也有白人,有西班牙裔人也有亚洲裔人。这些不同地域、不同种族的人有一个共同的特点,他们都具备了在美国意识观念里最受推崇的美德:勤劳和诚实。但他们的美国梦却是凄婉的:低下的薪水、无休无止的工作;政府在住房、卫生和教育方面缺乏完善的福利制度;孩子又常常受到家人的性侵犯。他们距离贫困是如此的接近,以至于一场疾病或一次事故就能彻底摧毁他们。史普勒认为,这是在美国繁荣的表象下另一个不为人知的美国,一个被人遗忘的美国;在这里,所谓“美国是一个能够实现勤劳致富的国度”的神话被打破了。

这些人的一个缩影是卡罗琳·佩恩(Caroline Payne)。史普勒用平淡而冷静的笔调对她进行了描述:今年已过50,有4个孩子,其中一个患有癫痫症;在新罕布什尔州的一家沃尔玛超市做收款员,每小时的薪水是6.80美元,比起20年前数目只增加了80美分;老板不同意给她调整工作时间照顾患癫痫症的孩子;信用卡超支12000美元;本人有些小毛病,但没钱治疗;掉了很多牙,这让她看起来比实际年龄要老上10岁,因此,在做男性顾客的生意时异常艰难。

这样的普通人的故事让人倍感辛酸。如果是女性,那么此人的遭遇通常还要多上一条:性侵犯。史普勒表示,他采访过的大部分女性都承认她们在幼年的时候曾被性侵犯(很多是被继父),因此在处理对男性和家庭的关系上有着障碍,这让她们更容易变贫困。

那么,在一个崇尚自由、坚信勤劳定可致富的国家里,发生这样的悲剧原因何在?史普勒认为,它是许多相互关联的因素综合导致的。以美国福利制度为例,这项本意是救援穷人的制度在实际中不好操作,很难真正起作用;而另一方面,传统伦理道德又使得人们不愿意接受政府救济,认为那样做有损于自己的名声;更有甚者,很多人根本就不知道社会救济能对自己有所帮助!

“作为一种文化,美国对产生贫穷的原因并不是很清楚,所以也就缺乏对症的解决手段。”史普勒这样写道。正因为此,史普勒虽然在其书中详细地给出了许多针对现行福利制度的措施和想法,但他同时认为,仅仅依靠政府或个人单方面的力量是解决不了问题的,该问题的解决需要双方共同的努力。其中,首要的问题是要建立这样一种观念:社会和个人都对救济负有义务,社会方面依靠政府和商业的力量,个人方面则依靠劳动和家庭。

“穷与富”是一个古老的话题,也是一个容易激发激进思想的话题。但史普勒的阐述里显然没有带上多少激进的东西,这让一些左派的评论家颇为不满:史普勒在进行了这么多的美国式的“悲惨世界”的描述后,却笔调一转,软绵绵地说起什么救济和自助之类的老生常谈来!尤其让他们不满的是,史普勒在文章末尾竟走上中庸之路,呼吁自由和保守两派摒弃意识形态之争共同解决贫穷问题。这显然是书生之见!因为他们认为,没有贫穷保守派的社会道德秩序就有倒塌的危险;保持一支贫困大军是保守派意识形态的必需。

史普勒有他自己的理由。“如何去评价一个社会,检测它的自我矫正能力。当令人伤心的错误已经犯下,当不公正被发现出来,当活路已经没有了的时候,需要观察的是它的政府、商业和慈善机构。它们的反应是一个国家的健康状况和一个民族的力量的指标。”他在书中这样写道。

刘见林,《华盛顿观察》周刊



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